Il genio della matematica è fragile. Dobbiamo smetterla di distruggerlo.

Le leggende della matematica che non furono quasi mai

Il genio della matematica è frainteso. Il termine "genio" evoca sentimenti di invidia. Dipinge l'immagine di una minoranza predeterminata di persone che hanno veramente padroneggiato una disciplina. A pochi eletti .

Eppure non c'è nulla di predeterminato al riguardo. Il genio matematico risiede in ognuno di noi. La maggior parte delle persone non lo sa ancora. Questo perché il genio è fragile. Se non abbracci il genio e ti prendi cura di esso con cura, scivolerà via, lasciandosi dietro solo una visione sommessa dei matematici che avremmo potuto diventare.

Se dai anche uno sguardo superficiale agli annali della matematica, vedrai la natura fragile e spesso volubile del genio. Molte delle leggende del campo - i cui talenti e risultati sono indiscutibili - avrebbero potuto così facilmente essere dimenticate dalla storia. Le loro storie dovrebbero fungere da segnale di avvertimento per gli educatori di oggi.

Da ultimo in classe a folclore matematico

Jacques Hadamard era un matematico francese con un talento per la teoria dei numeri. Nel dimostrare il Teorema dei numeri primi (in modo approssimativo, mostrando che i numeri primi diventano meno comuni attraverso la linea dei numeri), Hadamard ha stabilito il suo posto nel folklore matematico.

Che sorpresa quindi che, prima della quinta elementare, fosse l'ultimo della sua classe di aritmetica. Difficilmente il segno di un bambino prodigio. Ti chiedi per quale alchimia sia stato ridotto allo status di "ultimo della classe" - molto probabilmente un test, dello stesso tipo ristretto che pervade la matematica scolastica oggi.

I test possono servire a uno scopo profondamente utile nel fornire feedback e diagnosticare le esigenze di apprendimento degli studenti. Ma in quanto etichette schiette per le capacità degli studenti, possono essere devastanti. Hadamard ha avuto la meglio, ma quanti altri studenti delle elementari si arrendono per la vita di fronte a questi giudizi crudeli e istantanei?

Abbandonare il giardino per l'algebra lineare

Le speranze e le convinzioni dichiarate dei nostri genitori possono contenere la chiave per sbloccare il nostro genio, o soffocarlo. Hermann Grassmann, uno dei padri fondatori dell'algebra lineare, non eccelleva negli anni della scuola. Lo stesso padre di Grassman, anche lui uno degli insegnanti della scuola, consigliò al figlio di abbandonare del tutto la matematica. Agli occhi di suo padre, la vocazione di Grassmann era quella di giardiniere. Con tutto il rispetto per i miei amici botanici, Grassmann fece bene a onorare il suo intelletto.

Le donne sono le migliori matematiche

Sophie Germain ha affrontato resistenze di altro tipo. Questa adolescente precoce ha scoperto la matematica nella pila di libri che riempiva la biblioteca di casa di suo padre. L'impegno di Germain è stato a dir poco incredibile. Ha anche imparato da sola il latino e il greco per accedere all'intera gamma di testi.

Germain affrontò solo un problema: questa era l'Europa del diciottesimo secolo, dove era rozzo per le donne partecipare alla matematica.

I genitori di Germain arrivarono al punto di impedirle di studiare. Le hanno persino tolto la luce e i vestiti per dissuaderla dal leggere libri.

Perseverò, leggendo artisti del calibro di Newton ed Eulero fino a tarda notte, avvolta sotto una trapunta, con candele rubate il suo unico guizzo di luce. Dopo averla trovata accasciata sui suoi libri una mattina dopo una notte intera, i genitori di Germain finalmente cedettero. Anche un buon lavoro: i suoi contributi alla teoria dei numeri si sono rivelati fondamentali.

Germain ha lavorato sotto lo pseudonimo di M. LeBlanc per mascherare la sua identità. I suoi talenti la misero in corrispondenza con il principe dei matematici, Carl Friedrich Gauss, che in seguito espresse ammirazione e stupore quando scoprì il vero sesso di Germain.

L'aspetto più che fa riflettere della storia di Sophie Germain è che potrebbe facilmente svolgersi oggi. Il divario di genere in matematica rimane irrisolto, con le ragazze che rimangono indietro rispetto ai loro coetanei maschi nella scuola primaria; una tendenza che porta alla sottorappresentazione delle donne nei diplomi e nelle carriere STEM.

Il divario di genere è culturale, non biologico. Quando gli insegnanti hanno aspettative inferiori nei confronti delle ragazze, non sorprende che i ragazzi mostrino atteggiamenti più favorevoli nei confronti della matematica.

Se Sophie Germain fosse viva oggi, sarebbe la benvenuta nei circoli matematici più che nell'Europa del diciottesimo secolo?

Maryam Mirzakhani ci dà motivo di essere fiduciosi. Nel 2014 la professoressa di Stanford è diventata la prima donna a ricevere la Fields Medal; il più alto riconoscimento di tutta la matematica (il nostro equivalente del Premio Nobel o, se preferisci, degli Oscar).

Non è necessario comprendere il lavoro di Mirzakhani (e a meno che tu non sia un esperto delle superfici di Riemann, sii grato per questo) per apprezzarne il significato.

Mirzakhani ha abbattuto gli stereotipi di genere. In quanto iraniana, potrebbe ancora dover affrontare altre minacce da parte dell'amministrazione Trump. Sembra che, anche nel 2017, il paese in cui nasciamo modifichi profondamente le nostre possibilità di vita.

Non tutti i geni nascono nelle pari opportunità.

Colto dall'oscurità

Srinivasa Ramanujan incarnava il termine "genio". Per i matematici, la sua è una vera storia da ricchi a ricchi. Nato e cresciuto nell'India rurale alla fine del diciannovesimo secolo, Ramanujan aveva poche opportunità di sviluppare le sue abilità matematiche. Ha lavorato con le reliquie croccanti a sua disposizione. In un'occasione, incontrò un libro di testo primitivo e antiquato e da questo semplice manoscritto derivò profondi teoremi matematici, molti dei quali sconosciuti ai migliori matematici del suo tempo.

Ramanujan inviò i suoi manoscritti in Inghilterra, dove furono respinti da tutti tranne GH Hardy, il famoso professore di matematica al Trinity College di Cambridge. Persino Hardy era pronto a respingere il lavoro di Ramanujan, finché non si rese conto della notevole profondità di ciò che stava leggendo. Hardy ha invitato Ramanujan a Cambridge. I due uomini formarono la più improbabile delle alleanze. Nonostante la sua vita sia stata interrotta dalla malattia, l'eredità di Ramanujan come grande matematico è al sicuro.

Ci sono voluti un incontro casuale con un libro di testo e un atto di fede da parte di un professore di Cambridge per realizzare i talenti di Ramanujan. Quanti altri Ramanujan stanno languendo nell'oscurità?

Ci sono settanta milioni di bambini senza istruzione nel mondo. Sono settanta milioni di fari spenti senza speranza. Non che l'istruzione moderna sia un rifugio sicuro per le opportunità. I risultati socioeconomici rimangono strettamente correlati ai risultati scolastici. L'accesso all'istruzione conta poco quando non è supportato dalla qualità.

Genio a portata di mano

Il mondo ha bisogno di matematici più che mai. Eppure le barriere storiche - dalle aspettative dei genitori e gli stereotipi di genere alla xenofobia e alla povertà - persistono ancora oggi. Una manciata di matematici può prevalere per ostinata tenacia, pura fortuna o intervento divino. Ma per i loro trionfi, altri milioni potrebbero perire. Il genio non può mai essere dato per scontato.

I valori della società esercitano un'influenza incalcolabile sui risultati matematici dei bambini. Sono le nostre convinzioni e scelte che rendono il genio matematico così fragile.

Abbiamo un pool globale di talenti di geni matematici a portata di mano. Non possiamo permetterci di lasciarli passare.

Sono un matematico ricercatore diventato educatore che lavora al nesso tra matematica, istruzione e innovazione.

Vieni a salutare su Twitter o LinkedIn.

Se ti è piaciuto questo articolo potresti dare un'occhiata ai miei seguenti pezzi:

Queste quattro immagini sfatano i miti che ci hanno nutrito sull'educazione matematica

Il caso di Nancy e Liam mystudentvoices.com problema di cultura EdTech

L'istruzione è innatamente culturale. Il modo in cui apprendiamo è modellato dal nostro ambiente, dalle nostre esperienze e dai nostri sistemi di credenze. medium.com La matematica senza storia è senz'anima

π attraverso i secoli hackernoon.com